Oxford avanza con la vacuna contra el coronavirus que funcionó en monos

Escrito por el 28 abril, 2020

 

Alumnos chinos regresan a clases luciendo sombreros de un metro de ancho para mantener la distancia social

La ciudad china de Hangzhou, en la provincia de Zhejiang, está regresando gradualmente a la normalidad tras varios meses de medidas de aislamiento para contener la propagación del coronavirus.

El pasado domingo, fue el turno de los alumnos de 1°, 2° y 3° grado de la escuela primaria Yang Zheng, quienes finalmente han reanudado las clases.

Como medida extra de precaución, los maestros del establecimiento pidieron a los padres que crearan junto a sus hijos sombreros de un metro de ancho —que recuerdan los tradicionales ‘futou’ de la dinastía Ming (siglos XIV-XVII)— para ayudar a mantener el distanciamiento social.

Se cerró el agujero más grande en la Capa de Ozono encima del Ártico

El gran agujero de la Capa de Ozono observado el mes pasado en el Ártico, ubicado sobre el círculo polar norte de nuestro planeta, se cerró por completo.
Sorpresa en medio de la pandemia. El gigantesco agujero de la Capa de Ozono observado el mes pasado en el Ártico, se cerró por completo de acuerdo con la declaración realizada por los científicos del European Centre for Medium-Range Weather Forecasts (ECMWF). Sin embargo, explicaron que este fenómeno no está relacionado con el coronavirus ni la cuarentena.

“El agujero de la Capa de Ozono ubicado en el hemisferio norte ha llegado a su fin. El vórtice polar (ciclón ubicado ubican en la media y alta troposfera y estratosfera) se esparció, permitiendo el avance del ozono rico en aire en el Ártico, coincidiendo estrechamente con el pronóstico de la semana pasada del Servicio de Monitoreo Copernicus Atmosphere”, detallaron desde ECMWF.

En otras palabras el cierre del agujero en la Capa de Ozono del sector mencionado fue posible gracias a la disolución del vórtice polar, que se partió en dos y a la reciente ola de calor que afectó al Ártico en los últimos días. Llegaron a registrar temperaturas de hasta 20 grados centígrados (algo no frecuente para esta época del año).

Días atrás, el ECMWF daba una noticia preocupante: “Las columnas de ozono sobre grandes partes del Ártico han alcanzado valores bajos récord este año, y la capa de ozono sobre el Ártico se agota severamente a altitudes de alrededor de 18 km”.

En ese sentido, habían detallado: “La última vez que se observó un agotamiento químico del ozono igualmente fuerte en el Ártico fue durante la primavera de 2011, y el agotamiento del ozono en 2020 parece ser aún más fuerte”.

Cuarentena por el coronavirus afecta el movimiento de la Tierra
Se ha registrado una reducción del ruido sísmico en algunas partes del mundo como consecuencia de los cambios en la actividad humana. ¿Qué está pasando? Te lo contamos.

La pandemia del coronavirus ha provocado el caos en las vidas y economías de todo el mundo. Los esfuerzos para detener la propagación del virus están demostrando que incluso el planeta mismo se está moviendo menos. Los investigadores que estudian el movimiento de la Tierra detectan una disminución en el ruido sísmico que puede ser el resultado de la disminución en la actividad relacionada al transporte y otras actividades humanas. Afirman que esto puede permitir que sea posible detectar sismos de menor intensidad y fortalecer los esfuerzos para monitorear la actividad volcánica y otros eventos. La reducción de ruido de esta magnitud en Bruselas es similar a la que ocurre el día de Navidad, dice Thomas Lecocq, sismólogo del Observatorio Real de Bélgica.

Los eventos naturales como los terremotos hacen que la corteza terrestre se mueva, al igual que las vibraciones causadas por vehículos en movimiento y máquinas industriales. Aunque los efectos de las fuentes individuales pueden ser pequeños, producen ruido de fondo que reduce la capacidad de los sismólogos para detectar otras señales que ocurren en la misma frecuencia.

Los datos de un sismógrafo muestran que las medidas para contener la propagación de COVID-19 en Bruselas han provocado que el ruido sísmico inducido por los humanos se reduzca en aproximadamente un tercio, dice Lecocq. Esta disminución aumentó la sensibilidad del equipamiento del observatorio, mejorando su capacidad para detectar ondas en el mismo rango de alta frecuencia que el ruido.

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Si las medidas de contención continúan en los próximos meses, los sismógrafos en otras ciudades podrían ser más efectivos en la detección de réplicas sísmicas, dice Andy Frassetto, sismólogo en IRIS (Incorporated Research Institutions for Seismology) en Washington DC.

Una disminución en el ruido inducido por el hombre puede aumentar la sensibilidad de los detectores de ondas naturales con frecuencias similares, dice Lecocq, cuyo equipo planea comenzar a probar esto. “Existe una gran posibilidad de que esto pueda resultar en mejores mediciones”, afirma.

Los sismólogos belgas no son los únicos que notan los efectos de esta cuarentena. Celeste Labedz, estudiante de geofísica en el Instituto de Tecnología de California, escribió un tweet en el que informa que una estación en Los Ángeles detectó una disminución similar en el ruido.

Sin embargo, no todas las estaciones de monitoreo sísmico tendrán un resultado tan pronunciado como el observado en Bruselas, dice Emily Wolin, geóloga del Servicio Geológico de EE.UU. Muchas estaciones están ubicadas a propósito en áreas remotas o agujeros profundos para evitar el ruido humano, y por esta razón deberían mostrar una menor disminución, o ninguna.

Estudiantes de la UBA ganaron la principal competencia de derecho del mundo

El equipo, compuesto por cinco alumnos, le ganó a representantes de Harvard, Oxford y otras universidades.

Un equipo de cinco estudiantes de la Facultad de Derecho de la UBA se consagró campeón en la competencia Philip C. Jessup, la más importante a nivel global. Para ello, debieron vencer a alumnos de Harvard, Oxford, Columbia y otras 700 altas casas de estudio.

El equipo logró el mejor resultado histórico de la UBA, que ya se venía destacando en las últimas competencias internacionales, en la categoría de memoriales. Por el avance de la pandemia del coronavirus, en esta edición, no hubo defensa oral. Los chicos no pudieron viajar a Washington a completar su labor.

Fueron cinco los estudiantes campeones: Catalina Aguirre Jones, Pedro Grijalba Marsans, Josefina del Rosario Lago, Fernando Riva de Quesada y Julián Gabriel Rivainera. Los jóvenes estuvieron bajo la tutela de las profesoras Carolina Carla Catanzano y María Laura Pessarini.

Durante enero, cuando la mayoría de sus compañeros estaban de vacaciones y el coronavirus solo era un rumor lejano, los chicos se mudaron a la Facultad. Llevaron sus colchones y durmieron en la unidad académica. En esas dos semanas, avanzaron contrarreloj en el perfeccionamiento del memorial. Y la recompensa no pudo haber sido mayor, con la consagración en tres categorías, entre ellas el primer lugar histórico.

La Philip C. Jessup Competition es considerado el “Mundial” de derecho internacional. Consiste en la preparación de la defensa oral y escrita de dos Estados ficticios que se enfrentan en un caso hipotético ante la Corte Internacional de Justicia.

Los temas de esta edición incluyeron sucesión de Estados, legalidad de armas autónomas, admisibilidad de procedimientos paralelos, jurisdicción de disputas comerciales e inmunidad de oficiales públicos ante la Corte Penal Internacional. En total, participaron 700 universidades procedentes de más de 100 países.

Antes de su participación internacional, los alumnos debieron pasar un proceso de selección riguroso para representar a la Facultad. El proceso, realizado íntegramente en inglés, comenzó el 5 de julio del año pasado, con la distribución de todos los inscriptos en un caso hipotético relativo a una controversia entre dos Estados. Tras un mes de trabajo, el 2 de agosto entregaron en un sobre cerrado y bajo seudónimo dos memoriales en los que defendían los argumentos de cada una de las partes en conflicto.

Oxford avanza con la vacuna contra el coronavirus que funcionó en monos

En la carrera mundial por una vacuna que detenga el coronavirus, el laboratorio que más rápido corre es el de la Universidad de Oxford.

La mayoría de los otros equipos han tenido que empezar con pequeños ensayos clínicos de unos pocos cientos de participantes para demostrar la seguridad. Pero los científicos del Instituto Jenner de la universidad tenían una ventaja en una vacuna, habiendo demostrado en ensayos anteriores que inoculaciones similares – incluyendo una del año pasado contra un coronavirus anterior – eran inofensivas para los humanos.

Esto les ha permitido adelantarse y programar pruebas de su nueva vacuna contra el coronavirus en las que participarán más de 6.000 personas para finales del próximo mes, con la esperanza de demostrar no sólo que es segura sino también que funciona.

Los científicos de Oxford dicen ahora que con una aprobación de emergencia de los reguladores, los primeros millones de dosis de su vacuna podrían estar disponibles en septiembre – al menos varios meses antes de cualquiera de los otros esfuerzos anunciados – si se demuestra su eficacia , ahora, han recibido noticias prometedoras que sugieren que podría serlo.

Científicos del Laboratorio de las Montañas Rocallosas de los Institutos Nacionales de Salud en Montana el mes pasado inocularon a seis monos macacos rhesus con dosis únicas de la vacuna Oxford. Los animales fueron expuestos a grandes cantidades del virus que está causando la pandemia – exposición que ha enfermado constantemente a otros monos en el laboratorio. Pero más de 28 días después los seis estaban sanos, dijo Vincent Munster, el investigador que realizó la prueba.

“El macaco Rhesus es lo más parecido a los humanos”, dijo Munster, señalando que los científicos todavía estaban analizando el resultado. Dijo que esperaba compartirlo con otros científicos la próxima semana y luego enviarlo a una revista revisada por pares.

La inmunidad en los monos no es garantía de que una vacuna proporcione el mismo grado de protección a los humanos. Una compañía china que recientemente comenzó un ensayo clínico con 144 participantes, SinoVac, también ha dicho que su vacuna es efectiva en los macacos rhesus. Pero con docenas de esfuerzos en curso para encontrar una vacuna, los resultados de los monos son la última indicación de que la acelerada empresa de Oxford está emergiendo como un delantero.

“Es un programa clínico muy, muy rápido”, dijo Emilio Emini, director del programa de vacunas de la Fundación Bill y Melinda Gates, que está proporcionando apoyo financiero a muchos esfuerzos en competencia.

Qué vacuna potencial surgirá de la lucha como la más exitosa es imposible de saber hasta que los datos de los ensayos clínicos estén disponibles.

Más de una vacuna sería necesaria en cualquier caso, argumentó Emini. Algunas pueden funcionar más eficazmente que otras en grupos como niños o personas mayores, o a diferentes costos y dosis. Tener más de una variedad de vacunas en producción también ayudará a evitar los cuellos de botella en la fabricación, dijo.

Pero el ensayo de Oxford, al ser el primero en llegar a una escala relativamente grande, incluso si fracasa, proporcionará lecciones sobre la naturaleza del coronavirus y sobre las respuestas del sistema inmunológico que pueden informar a los gobiernos, los donantes, las compañías farmacéuticas y otros científicos que buscan una vacuna.

La profesora Sarah Gilbert, investigadora del instituto, también ha trabajado en el desarrollo de una vacuna para el MERS, un virus coronario anterior. (Mary Turner para The New York Times
La profesora Sarah Gilbert, investigadora del instituto, también ha trabajado en el desarrollo de una vacuna para el MERS, un virus coronario anterior. (Mary Turner para The New York Times
“Este gran estudio del Reino Unido”, dijo Emini, “se traducirá en realidad en aprender mucho sobre algunos de los otros también”.

Todos los demás se enfrentarán a los mismos retos, incluyendo la obtención de millones de dólares en financiación, persuadir a los reguladores para que aprueben pruebas en humanos, demostrar la seguridad de una vacuna y – después de todo esto – probar su eficacia en la protección de las personas contra el coronavirus.

Paradójicamente, el creciente éxito de los esfuerzos para contener la propagación de COVID-19, la enfermedad causada por el virus, puede presentar otro obstáculo.

“Somos los únicos en el país que queremos que el número de nuevas infecciones se mantenga por unas semanas más, para poder probar nuestra vacuna”, dijo el profesor Adrian Hill, director del Instituto Jenner y uno de los cinco investigadores involucrados en el esfuerzo, en una entrevista en un edificio de laboratorio vacío por la cuarentena de un mes de Gran Bretaña.

Las reglas éticas, como principio general, prohíben tratar de infectar a los participantes en las pruebas con una enfermedad grave. Esto significa que la única manera de probar que una vacuna funciona es inocular a las personas en un lugar donde el virus se propaga naturalmente a su alrededor.

Si las medidas de distanciamiento social u otros factores continúan disminuyendo la tasa de nuevas infecciones en Gran Bretaña, dijo, el ensayo podría no ser capaz de mostrar que la vacuna hace una diferencia: Los participantes que recibieron un placebo podrían no estar infectados con más frecuencia que aquellos a los que se les ha administrado la vacuna. Los científicos tendrían que volver a intentarlo en otro lugar, un dilema al que también se enfrentarán todos los demás esfuerzos de vacunación.

Los esfuerzos del Instituto Jenner para controlar ll coronavirus surgieron de la hasta ahora infructuosa búsqueda de Hill de una vacuna contra un flagelo diferente, la malaria.

El desarrolló una fascinación por la malaria y otras enfermedades tropicales siendo estudiante de medicina, en Dublín a principios de los 80, cuando visitó a un tío que era sacerdote y que trabajaba en un hospital durante la guerra civil en lo que hoy es Zimbabwe.

“Volví preguntándome, ‘¿Qué ves en estos hospitales de Inglaterra e Irlanda?’ ” dijo Hill. “No tienen ninguna de estas enfermedades”.

Las principales empresas farmacéuticas suelen obtener escasos beneficios de las epidemias que afectan principalmente a los países en desarrollo o que siguen su curso antes de que una vacuna pueda llegar al mercado. Por eso, después de formarse en medicina tropical y obtener un doctorado en genética molecular, Hill, de 61 años, ayudó a convertir el instituto de Oxford en uno de los mayores centros académicos dedicados a la investigación de vacunas sin fines de lucro, con su propia instalación de fabricación piloto capaz de producir un lote de hasta 1.000 dosis.

El esfuerzo del Instituto Jenner contra el coronavirus utiliza una tecnología que se centra en la alteración del código genético de un virus conocido. Una vacuna clásica utiliza una versión debilitada de un virus para desencadenar una respuesta inmunológica. Pero en la tecnología que el instituto está usando, un virus diferente es modificado primero para neutralizar sus efectos y luego para que imite al que los científicos buscan detener – en este caso, el virus que causa COVID-19. Inyectado en el cuerpo, el inofensivo impostor puede inducir al sistema inmunológico a luchar y matar al virus objetivo, proporcionando protección.

Hill ha trabajado con esa tecnología durante décadas para tratar de ajustar un virus respiratorio que se encuentra en los chimpancés para provocar una respuesta inmunológica humana contra la malaria y otras enfermedades. En los últimos 20 años, el instituto ha realizado más de 70 ensayos clínicos de posibles vacunas contra el parásito que causa la malaria. Ninguno de ellos ha dado lugar todavía a una inoculación exitosa.

En 2014, sin embargo, una vacuna basada en el virus del chimpancé que Hill había probado se fabricó a una escala lo suficientemente grande como para proporcionar 1 millón de dosis. Eso creó una plantilla para la producción en masa de la vacuna contra el coronavirus, en caso de que resultara eficaz.

Una antigua colega, la profesora Sarah Gilbert, de 58 años, modificó el mismo virus de chimpancés para hacer una vacuna contra un coronavirus anterior, el síndrome respiratorio de Oriente Medio. Después de que un ensayo clínico en Gran Bretaña demostrara su seguridad, se inició otra prueba en diciembre en Arabia Saudita, donde los brotes de esta enfermedad mortal siguen siendo comunes.

Cuando se enteró en enero de que los científicos chinos habían identificado el código genético de un misterioso virus en Wuhan, pensó que podría tener la oportunidad de probar la rapidez y versatilidad de su enfoque.

“Pensamos, ‘Bueno, ¿deberíamos intentarlo?'” recordó. “Será un pequeño proyecto de laboratorio, y publicaremos un artículo.” No se mantuvo como un “pequeño proyecto de laboratorio” por mucho tiempo.

Cuando la pandemia estalló, el dinero de la subvención llegó en abundancia. Todas las demás vacunas se pusieron pronto en el congelador para que el laboratorio del instituto pudiera centrarse a tiempo completo en COVID-19. Entonces el cierre obligó a todos los que no trabajaban en COVID-19 a quedarse en casa.

“El mundo entero no suele ponerse de pie y decir: ‘¿Cómo podemos ayudar? ¿Quieres algo de dinero?” Hill dijo.

“Las vacunas son buenas para las pandemias”, añadió, “y las pandemias son buenas para las vacunas”.

Otros científicos que participan en el proyecto están trabajando con media docena de empresas fabricantes de medicamentos de Europa y Asia para prepararse a producir miles de millones de dosis lo antes posible si se aprueba la vacuna. A ninguna de ellas se le han concedido derechos exclusivos de comercialización, y una de ellas es el gigantesco Serum Institute de la India, el mayor proveedor de vacunas del mundo.

Los donantes están gastando actualmente decenas de millones de dólares para iniciar el proceso de fabricación en instalaciones de Gran Bretaña y los Países Bajos incluso antes de que se demuestre que la vacuna funciona, dijo Sandy Douglas, de 37 años, un médico de Oxford que supervisa la producción de vacunas.

“No hay alternativa”, dijo.

Pero el equipo aún no ha llegado a un acuerdo con un fabricante norteamericano, en parte porque las principales compañías farmacéuticas de allí suelen exigir derechos exclusivos a nivel mundial antes de invertir en un posible medicamento.

“Personalmente no creo que en tiempos de pandemia deba haber licencias exclusivas”, dijo Hill. “Así que estamos pidiendo muchas de ellas. Nadie va a ganar mucho dinero con esto.”

El esfuerzo de la vacuna del Instituto Jenner no es el único que se muestra prometedor. Dos compañías estadounidenses, Moderna e Inovio, han iniciado pequeños ensayos clínicos con tecnologías que implican material genético modificado o manipulado de otra manera. Están buscando tanto demostrar su seguridad como aprender más sobre la dosificación y otras variables. Ninguna de las dos tecnologías ha producido nunca un fármaco bajo licencia o se ha fabricado a escala.

Una empresa china, CanSino, también ha iniciado ensayos clínicos en China utilizando una tecnología similar a la del Instituto de Oxford, utilizando una cepa del mismo virus respiratorio que se encuentra en los seres humanos, no en los chimpancés. Pero demostrar la eficacia de una vacuna en China puede ser difícil porque las infecciones por COVID-19 han caído en picada.

Sin embargo, armados con los datos de seguridad de sus ensayos en humanos de vacunas similares para el Ébola, el MERS y la malaria, los científicos del Instituto de Oxford persuadieron a los reguladores británicos para que permitieran ensayos inusualmente acelerados mientras la epidemia sigue caliente a su alrededor.

La semana pasada, el instituto inició una prueba clínica de Fase I que involucra a 1.100 personas. Crucialmente, el próximo mes comenzará una prueba combinada de Fase II y Fase III que involucrará a otras 5.000. A diferencia de cualquier otro proyecto de vacuna en curso, ese ensayo está diseñado para probar la eficacia así como la seguridad.

Los científicos declararán la victoria si hasta una docena de participantes a los que se les da un placebo se enferman con COVID-19 en comparación con sólo uno o dos que reciben la inoculación. “Entonces hacemos una fiesta y se lo decimos al mundo”, dijo Hill. Todos los que hayan recibido sólo el placebo también serán vacunados inmediatamente.

Si muy pocos participantes se infectan en Gran Bretaña, el instituto está planeando otras pruebas donde el coronavirus puede estar todavía propagándose, posiblemente en África o India.

“Tendremos que perseguir la epidemia”, dijo Hill. “Si todavía está en marcha en ciertos estados, no es inconcebible que terminemos haciendo pruebas en los Estados Unidos en noviembre”.


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